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Littérature
par Francis Pian le 12 juin 2023

Des idées et des luttes : Les vagabonds du rail

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Brûler le dur





Les éditions de la Lanterne nous proposent, dans leur collection « Éclairages », une réédition du livre de Jack London, Les vagabonds du rail, suivi de Comment je suis devenu socialiste. L’intérêt du livre est double, il s’intègre dans une collection au concept intéressant et présente un témoignage d’une grande force littéraire.
Pour l’éditeur, la collection traduit que « tout engagement politique sous-entend une certaine façon de comprendre le monde. La plupart du temps, il est assorti d’une approche théorique. Les aléas de la vie, les évènements historiques, les rencontres peuvent également provoquer cet engagement, le parfaire, le réorienter ou, au contraire, le mettre en doute ». Cette collection regroupe des témoignages d’expériences qui ont laissé une trace indélébile dans le parcours personnel de celui ou celle qui les narre.
Avec ce livre, le lecteur ne sera pas déçu. Jack London a vécu les évènements qu’il rapporte, au plus profond de sa chair, de ses douleurs. Cela permet de comprendre pourquoi cette expérience de hobo le conduit à s’affirmer socialiste au sens générique du terme. De plus, le texte est complété par un cahier de photographies et de documents contemporains des évènements.

« Cela s’appelait l’aventure. »
Nous sommes en 1894, London est âgé de 18 ans, il parcourt les États-Unis en « brûlant le dur », c’est-à-dire en voyageant par le train sans billet, parfois en cassant le charbon au côté du conducteur, souvent en se cachant dans, sous ou sur les wagons et en prenant des risques inconsidérés. Comment un jeune peut-il devenir un gosse du rail en compagnie des hobos, ces ouvriers se déplaçant de ville en ville à bord des trains, vivant de travaux manuels et d’expédients ? Pour lui, « cela s’appelait l’aventure. Parfait ! Je tâterais, moi aussi, de cette vie-là ».
C’est la crise économique, des milliers d’ouvriers sont au chômage, de grands rassemblements de ces chômeurs, « des armées industrielles » se constituent et se dirigent vers Washington, la répression sera féroce, London était un temps dans celle du « général Kelly ». Plusieurs photographies dans l’ouvrage témoignent de ces évènements sociaux peu connus.

Le récit, donné par London, de ces longues pérégrinations est quelque peu chaotique à l’image des successions de trains, de trajets mais il souligne la faim, les souffrances, le froid, l’injustice et la cruauté des hommes et des institutions. Certains passages font écho au livre d’Emma Goldman, Vivre ma vie, Une anarchiste au temps des révolutions aux éditions L’Échappée, 2022, (chronique Des idées et des luttes, 13 juin 2022). Les États-Unis ne sont pas tendres envers les ouvriers et les pauvres.

La faim est obsédante et ce sont les pauvres qui font preuve de solidarité. « Je commençais à envisager la pénible obligation de m’adresser aux pauvres, qui constituent l’extrême ressource du vagabond. On peut toujours compter sur eux : jamais ils ne repoussent le mendiant. » Il faut savoir mendier, une stratégie à construire, s’inventer une vie afin de ne pas être arrêté pour errance.

Des dangers permanents
Les dangers sont permanents sur les trains. Savoir s’accrocher, fuir les équipes de surveillance des trains. C’est toute une technique que d’attraper le dur, le train. Certains passages révèlent tout le talent d’écrivain de London, telles les courses poursuites le long des convois. « Le plus grand charme de la vie de vagabond est, peut-être, l’absence de monotonie. […] Il savoure la joie de se laisser entraîner aux caprices du hasard. »

Et puis un jour, le hasard confronte London à la police à Niagara Falls, il est arrêté, jugé sans respect des droits de la défense, condamné à trente jours de prison. Les pages consacrées à cette sinistre expérience sont parmi les plus dures de l’ouvrage. Il en profite pour dénoncer les faits, les conditions d’hygiène, le manque de nourriture, le sort réservés aux malades mentaux (cf Foucault).

Avec London, le lecteur entre dans le monde des hobos avec ses codes, ses surnoms, ses légendes, ses drames. Pas de droit à l’erreur, un faux mouvement vous coûte la vie ou au moins les deux jambes comme à Kid le Français, c’est Jack London dit Le matelot qui vous le raconte. Et puis, Il arrive à Oakland, s’inscrit à l’université, sa carrière d’écrivain commence mais il reste attentif aux injustices.

Francis Pian

Les vagabonds du rail, Jack London. Ed. de la Lanterne, 2023

un voyageur clandestin



PAR : Francis Pian
Groupe Commune de Paris
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